Monthly Archives: June 2014

“Tenth of December” by George Saunders

Cracking open Tenth of December is like wading into a stream of consciousness. The traditional omniscient, third-person narrator is rare in this collection of short stories–most of the stories are told through people’s inner thoughts and diaries. The voices are plaintive, petty, desperate, funny, lustful, and very human. Saunders’s characters stumble around, trying to improve their lives or impress other people, struggling ineffectively against an indifferent universe. But that makes the book sound bleak, which is only one small aspect of the whole. The stories are dark but not oppressive. In their very shortsightedness–in their total lack of insight and self-awareness–the characters reveal the absurd humor inherent in their situations. Saunders’s writing is reminiscent of the great short story masters of the 20th century, but also distinctly fresh. Recommended reading for daydreamers, misfits, and social climbers.

Read if you enjoyed: Welcome to the Monkey House by Kurt Vonnegut, Ficciones by Jorge Luis Borges

Find Tenth of December at Multnomah County Library

“Diez de Diciembre,” escrito por George Saunders

Abrir el libro Diez de Diciembre es como vadear un flujo de conciencia. El narrador tradicional, omnisciente y en tercera persona, casi no se encuentra en esta coleccion de cuentos–la mayoria de los cuentos estan contados por los pensamientos y diarios de los personajes. Las voces son lastimeras, baladies, desesperadas, graciosas, lujuriosas, y sobre todo, humanas. Los personajes de Saunders tropezan por el mundo, intentando de mejorar sus vidas o impresionar a los demas, luchando inefectivamente contra el universo indiferente. Pero eso suena desolado, y es solamente un aspecto entre muchos. Los cuentos son oscuros pero no deprimente. Por la misma falta de perspicacia, los personajes revelan el humor absurdo de la situacion. La escritura de Saunders  me hace acordar a la de los maestros del cuento del siglo XX, pero a la misma vez su voz es totalmente original. Lectura recomendada para sonadores, inadaptados, y arribistas.

Parecido a: Welcome to the Monkey House por Kurt Vonnegut, Ficciones por Jorge Luis Borges

Busque Diez de Diciembre en la Biblioteca del Condado de Multnomah

“Astonish Me” by Maggie Shipstead

Astonish Me is a beautiful little novel, a brief treatise on love and art and talent, and also the unanswerable question of individual perspective. If one person sees you as brilliant and another sees you as mediocre, who is right? The story follows Joan, a classical ballet dancer who graduates high school in the 1970s and goes off to Paris to dance in a professional company. The story is both hers and not hers, as the choices she makes have far-reaching effects and long, permanent ripples in others’ lives. Shipstead weaves various themes throughout the narrative: the fetishization of the dancer’s body; the limits of natural ability; private life versus artistic life; and finally love and loyalty. If I have any complaint, it is that Joan’s neighbors are less three-dimensional people than hastily sketched plot devices. But the story isn’t about them–it is about the people in and around and near the ballet. Frankly, this book is begging to be adapted for a visual medium–many scenes include line after line of poses, steps, French phrases. They sound like an incantation, but as an outsider, there’s a level of understanding I can’t reach–an apt analogy for the story itself.

In any case, it is a lovely taste of the world of ballet, much darker and more heartless than I had imagined. Recommended reading for ballet aficionados, Russian defectors, and anyone whose reach exceeds their grasp.

Read if you enjoyed: The Interestings by Meg Wolitzer, Dancer by Colum McCann

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“Astonish Me,” escrito por Maggie Shipstead

Astonish Me es una bella novela, un tratado breve sobre el amor, el arte y el talento, y también la pregunta incontestable del perspectivo individuo. Si cierta persona te considera brillante y otra te ve como cotidiano, ¿quién tiene razón? La historia sigue Joan, una bailarina clásica que termina con el colegio durante los años 70 y va a París para bailar en una compañía profesional. La historia es suya y a la misma vez, no solamente suya, dado que sus actos tienen un efecto dominó, y producen resultados permanentes en las vidas de los demás. Shipstead teje varios temas a lo largo del narrativo: el fetichismo del cuerpo del bailarín o bailarina; los límites de la habilidad natural; la vida privada contra la vida artística; y finalmente el amor y la lealtad. Si tengo una sola queja, es que los vecinos de Joan no tienen personajes bien desarrollados–solamente existen como un elemento forzado para el trama. Pero este libro no se trata de ellos–se trata de las personas acerca de la danza clásica. Para mí, es menester que alguien adapte la novela para un medio visual–muchas escenas incluyen líneas repetitivas sobre posiciones, pasos, y frases francesas. Suenan como un encantamiento, pero como ajena, hay un nivel de entendimiento que no alcanzo–apta analogía para este cuento.

En cualquier caso, es una ojeada al mundo de ballet, que es más oscuro y con menos corazón que yo había esperado. Lectura recomendada para fanáticos del ballet, para desertores rusos, y cualquiera cuyo alcance supera su comprensión.

Parecido a: The Interestings por Meg Wolitzer, Dancer por Colum McCann

Busque Astonish Me en la Biblioteca del Condado de Multnomah

“S.” by Doug Dorst and J.J. Abrams

You might think this is a book called The Ship of Theseus written by V.M. Straka, but you would be mistaken. The Ship of Theseus is the book at the heart of the story, but it is not the story. This is S., a novel by Doug Dorst and J.J. Abrams. Take the classic story-within-a-story structure and reverse it–S. is a story-around-a-story. I don’t want to give away too much of the plot, because figuring it out is part of the delicious mystery. But here’s the bare minimum: A book is left in a study room at a university library. Two people who have read and loved the book begin writing notes back and forth in the margins. (Side note: As a librarian, I feel compelled to point out that it is not a library book, but belongs to one of them, and that you should NEVER write in a library book, because then someone like me will have to discard it.) The real story in in their correspondence.

S marginalia

As an artifact, it is very convincing. I don’t see how this can ever be made into an audiobook version. The additional dimension demands an extra layer of engagement from the reader (I think I read most pages 3 times so I wouldn’t miss anything), and in return, it provides an unusual sense of involvement in the story. This is more than a book–it is an experience.

Recommended for fans of literary criticism, librarians, intellectual rebels, and conspiracy theorists.

Read if you enjoyed: The Name of the Rose by Umberto Eco, Night Film by Marisha Pessl.

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“S.” escrito por Doug Dorst y J.J. Abrams

A primera vista, esto parece ser un libro llamado The Ship of Theseus de V.M. Straka, pero no es así. The Ship of Theseus está al centro de la historia, pero no es la historia. Esto es S., una novela de Doug Dorst y J.J. Abrams. Toma la estructura clásica de un cuento dentro de un cuento, y la invierte–S. es un cuento alrededor de un cuento. No quiero revelar demasiado, porque descubrirlo es una parte de este misterio delicioso. Pero explico lo mínimo: Hay un libro dejado en un cubículo de una biblioteca académica. Dos personas que han leído y amado esa novela comienzan a escribir notas entre ellos en los márgenes de las páginas. (Una nota: Como bibliotecaria, estoy obligada a mencionar que ese libro no pertenece a la biblioteca, sino a uno de ellos, y que NUNCA hay que escribir en un libro de la biblioteca, porque entonces alguien como yo lo va a tener que desechar.) La historia verdadera se encuentra en su correspondencia.

S marginalia

Como artefacto, es bien convincente. No tengo idea como harían para hacer una versión grabada. La dimensión adicional demanda otro nivel de participación de la parte del lector (me parece que leí cada pagina tres veces, para no perder nada), y de vuelta, te da un sentido de interacción con la historia. No es simplemente un libro–es una experiencia.

Lectura recomendada para fanáticos de la crítica literaria, bibliotecarios, rebeldes intelectuales, y conspiracionistas.

Parecido a: El Nombre de la Rosa por Umberto Eco, Night Film por Marisha Pessl.

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“Mink River” by Brian Doyle

Mink River is the story of Neawanaka, a fictional small town on the Oregon coast. And that is the wonderful paradox at the heart of the book–how can a made-up place feel so real? Doyle follows the whole town and its braided stories, still managing to paint three-dimensional characters. The town is a mix of native and Irish and American cultures, with undercurrents of Catholicism and magical realism. It is a masterpiece on the scale of The Grapes of Wrath, with a little less tragedy. Recommended reading for all residents of the Pacific Northwest, but especially Oregonians.

Read if you enjoyed: Mrs. Dalloway by Virginia Woolf, Sometimes a Great Notion by Ken Kesey.

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“Mink River,” escrito por Brian Doyle

Mink River cuenta la historia de Neawanaka, un pueblo inventado en la costa de Oregon. Y en eso se encuentra la paradoja maravillosa del libro–¿cómo puede un lugar imaginario sentirse tan real? Doyle sigue todo el pueblo y sus historias entrelazadas, y mientras tanto, consigue desarrollar personajes completos. El pueblo es una mezcla de cultura indígena, irlandesa, y estadounidense, con trasfondos católicos y un poco del realismo mágico. Es una obra maestra al nivel de Las Uvas de la Ira, pero con menos tragedia. Lectura recomendada para todos los vecinos del noroeste pacífico, y sobre todo, la gente de Oregon.

Parecido a:  La Señora Dalloway por Virginia Woolf, Sometimes a Great Notion por Ken Kesey.

Busque Mink River en la Biblioteca del Condado de Multnomah.

“Would You Kill the Fat Man?” by David Edmonds

Consider the following scenario: You’re standing on a bridge over a railroad line. A little ways down the line, you can see five people tied to the tracks. Up ahead, a trolley car is barreling toward the five, but must first pass under the bridge. Beside you on the bridge is a very large man. What do you do? Do you push the man off the bridge, so his body will stop the trolley and save the other five? Or do you do nothing, letting the large man live and the others die? This is the Trolley Problem–the classic thought experiment created by Philippa Foot and discussed in David Edmonds’s new book. For a work that combines philosophy, psychology, and something called neuroethics, it is a surprisingly quick read.

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It’s an impossible question, of course, with no right answer. In the variation that my childhood friends used to pose, you have the choice of saving one of three planes about to crash: a plane with only your best friend on board, a plane with 100 Americans, or a plane with 500 Chinese people. (Racial attitudes and prejudices against the overweight are not deeply examined in this book, despite their clear relevance.)  As Edmonds introduces variation upon variation of this ethical dilemma, it’s hard not to get drawn in. He provides helpful background on the relevant work of historical philosophers, doesn’t assume any expertise on the part of the reader, and at the same time, doesn’t treat the reader like a moron (this is not “Philosophy for Dummies”). I found particularly interesting his focus on the work of two well-respected female philosophers of the 20th century (Foot and her colleague Elizabeth Anscombe). Recommended reading for law students, amateur philosophers, and armchair ethicists.

Read if you enjoyed: Plato at the Googleplex by Rebecca Goldstein, Is Eating People Wrong? by Allan Hutchinson.

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“Would You Kill the Fat Man?” escrito por David Edmonds

Considera esta situación hipotética: Estás parado en un puente sobre un ferrocarril. A poca distancia, se pueden ver cinco personas atadas a las vías. Adelante, un tranvía se está acercando muy rápidamente, pero antes de llegar a las cinco personas, tiene que pasar debajo del puente. A tu lado está un hombre muy gordo. ¿Qué haces? ¿Empujas al hombre gordo del puente, para que su cuerpo pare al tranvía y las personas atadas sobrevivan? O ¿no haces nada, y dejas que el hombre gordo viva y los otros mueran? Este es el Dilema del Tranvía–un famoso experimento mental inventado por Philippa Foot y discutido en el nuevo libro de David Edmonds. Dado que es una obra de filosofía, psicología, y algo llamado la neuro-ética, es muy fácil de leer.

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Es un problema imposible, por supuesto, con ninguna respuesta correcta. En la variante que mis amigos de la niñez solíamos discutir, tienes la habilidad de rescatar uno de tres aviones que están por chocar: un avión con solo tu mejor amigo, uno que lleva 100 estadounidenses, o uno que lleva 500 chinos. (Las actitudes raciales y los prejuicios contra las personas gordas no están bien examinados en este libro, a pesar de que me parecen obviamente relevantes.) Mientras Edmonds introduce numerosas variantes de este dilema ético, es difícil no interesarse. Incluye información sobre los filósofos históricos, no presume conocimiento de la parte del lector, y a la misma vez, no le trata al lector como idiota (esto no es “La Filosofía para Imbéciles”). Me gustó especialmente su foco en la obra de dos filósofas célebres del siglo XX (Foot y su colega Elizabeth Anscombe). Lectura recomendada para estudiantes del derecho, filósofos aficionados, y moralistas de sofá.

Parecido a: Plato at the Googleplex por Rebecca Goldstein, Is Eating People Wrong? por Allan Hutchinson.

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