Monthly Archives: August 2014

“The Yiddish Policemen’s Union” by Michael Chabon

Yiddish review illustrationI picked up this book for the wrong reason: it was supposedly set in Sitka, Alaska. The truth is that it is set in an alternate Sitka–a federal district housing millions of Jews, who were temporarily relocated there after World War II.  Sixty years later, their residency is about to expire, and the Alaskan Jews are preparing for yet another diaspora. The best reason to pick up this book is for the alien mix of Jewish and Tlingit references, the intricate characterizations, or the classic noir detective story. The narration skips around disconcertingly. It’s a mess of politics, religion, (alternate) history, and fateful coincidence. It’s not quite as good as Chabon’s masterpiece The Amazing Adventures of Kavalier & Clay (then again, what is?). But what anchors the story and elevates it above a cliched thriller is the characters: Meyer Landsman (detective and protagonist), his partner Berko Shemets (mixed race Jewish and Tlingit), Landsman’s ex-wife and current boss Bina Gelbfish, the deeply conflicted man whose murder sparks the token homicide investigation (and whose identity I will not spoil here, because even though the book came out in 2007, I am proof that some people come late to good books), and others. They are complex, variously flawed, unlucky but optimistic, ruthless, and hopeless. It is the most engaging and varied cast I have encountered since Mink River. We’ll call this Chabon’s lesser masterpiece.

Read if you enjoyed: The Amazing Adventures of Kavalier & Clay, The Fifth Woman by Henning Mankell

Find The Yiddish Policemen’s Union at Multnomah County Library

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“El Sindicato de Policía Yiddish,” escrito por Michael Chabon

Yiddish review illustrationLeí este libro por un motivo equivocado: la historia se desarrolla (supuestamente) en Sitka, en Alaska. La verdad es que se desarrolla en un Sitka ficticio–un distrito federal donde viven millones de judíos, temporalmente mudados ahí después de la Segunda Guerra Mundial. Sesenta años mas tarde, su residencia está por terminar, y los judíos alasqueños se están preparando para otra diáspora. Un mejor motivo para leer este libro sería la mezcla extraña de culturas judía y tlingit (la tribu amerindia de esa zona), los personajes intrincados, o la trama clásica de un film noir. La narrativa salta de una cosa a la otra de manera confusa. Es un quilombo de la política, la religión, la historia (ficticia), y la casualidad funesta. No llega la altura de su obra maestra, Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay (la verdad es que nada la alcanza). Pero lo que ancla la historia y la alza más allá del nivel de literatura barata y cliché es la caracterización: Meyer Landsman (detective y protagonista), su socio Berko Shemets (raza mixta de judío y tlingit), su ex-mujer y jefa actual Bina Gelbfish, el hombre paradójico cuyo asesinato provoca la investigación testimonial del libro (y cuyo nombre no menciono acá porque yo soy prueba de que alguna gente llega tarde a unos libros buenos), y otros. Son complejos, todos con fallos, algunos con mala suerte pero optimistas, otros despiadados, otros encima desesperados. Los personajes forman el grupo mas variado y cautivador desde Mink River. Digamos de este libro que es la obra maestra menor de Chabon.

Parecido a: Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay por Michael Chabon, La Quinta Mujer por Henning Mankell

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“California” by Edan Lepucki

America is over itself. What else can you assume, given the appetite for post-apocalyptic books and movies right now? Dystopia is the buzzword of the day. That’s not to say California, Edan Lepucki’s debut novel, isn’t interesting. It follows Frida and Cal, a couple who have escaped the violence and destruction of L.A. to live in the wilderness. But of course, the solitude is oppressive, and when they discover even the suggestion of others nearby, they have to investigate. It’s a provocative meditation on homesteading–the requirements of the body and those of the spirit. Lepucki’s message seems to be that when people are forced to rely on one another for survival–when there is no infrastructure, no social backup–no one is ever truly safe.

It’s a decent premise, but unfortunately the writing doesn’t quite live up to the book’s potential. The two main characters feel thoughtless and irresponsible, rather than conflicted and complex. Despite hearing all their thoughts, I never felt like I understood them. The tone of the book is also uneven–sometimes slow and monotonous, sometimes jarringly (misleadingly) suspenseful. And despite the implied promise of the suspenseful tone, the end lacks resolution. Recommended reading for devotees of the dystopian genre or back-to-the-land fanatics–others would do better to read the older masterpieces of the genre.

Read if you enjoyed: Oryx and Crake by Margaret Atwood, A Friend of the Earth by T.C. Boyle.

Find California at Multnomah County Library.

“California,” escrito por Edan Lepucki

Los Estados Unidos está harto de si mismo. ¿Qué mas se puede entender, dado la demanda para libros y películas pos-apocalípticos ahora? La distopía es la palabra del día. Eso no es para decir que California, la primera novela de Edan Lepucki, no es interesante. Sigue Frida y Cal, una pareja que escapa la destrucción de Los Angeles para vivir en la tierra salvaje. Pero la soledad es opresiva, y cuando descubren la posibilidad de otros cerca, tienen que investigar. Es una exploración provocativa sobre el autoabastecimiento–los requisitos del cuerpo y los del espíritu. El mensaje de Lepucki parece ser que cuando las personas tienen que depender el uno al otro para sobrevivir–cuando no hay infraestructura, ni apoyo social–nadie está realmente seguro.

Es una buena premisa, pero desafortunadamente, la escritura no realiza el potencial del libro. Los dos personajes principales parecen desatentos e irresponsables, en vez de ambivalentes y complejos. A pesar de que pude leer sus pensamientos, nunca los entendí. La voz del libro tambien es inconsistente–a veces lenta y monotona, a veces tiene un suspense discordante (y engañoso). No obstante la promesa implicita de suspense, el fin carece la resolución. Lectura recomendada solamente para devotos del género distópico o fanáticos para el sobrevivencialismo–a los demás, les conviene leer algo más viejo y mejor escrito del género.

Parecido a: Oryx y Crake por Margaret Atwood, Un Amigo de la Tierra por T.C. Boyle.

Busque California en la Biblioteca del Condado de Multnomah