Author Archives: Lizzie Figueroa

About Lizzie Figueroa

Reader, writer, wife & mother, librarian, Spanish-speaker, singer, thinker.

“Little Women” by Louisa May Alcott

I recently stumbled across a beautiful new edition of Louisa May Alcott’s classic Little Women, and decided to reread it. I had read it two or three times before, but the last time was in my early twenties (now a fond memory). In my recollection, the book was pleasant but a bit shallow, and of course a major tear-jerker in the second half. This time around, my impression was decidedly different. It’s not a shallow book. The writing is beautiful and the story lines are engaging. But the book cannot escape its firm setting in 1860s America, and doesn’t even try. It’s racist (though there aren’t many African-American characters, the few there are are treated with ridicule and condescension); sermonizing (and not in the gentle, allegorical manner of The Chronicles of Narnia–this is straight-up Lessons on Being a Better Christian); and weirdly chauvinist (every other nationality is feeble-minded or arrogant, but Americans represent all that is good in the world). None of this is intentional or malicious–I believe it is the natural consequence of the deification of the March family. They are presented as a perfect unit–not individually perfect, but balancing and correcting one another until their little estate operates as smoothly as a Christian commune. They eschew the company of others, admitting only those who commit to joining the March clan and living in the immediate vicinity. Any mention of non-March friends serves as a negative reflection of the outsider: the poor Hummel family, whom Beth aids with charity and attention, is responsible for infecting her with scarlet fever. Their own baby dies, but Alcott extends no sympathy–only mocks their German accent. Meg’s friend Sallie Gardiner, who pops up numerous times, offers a parallel life to Meg’s–what Meg might have been, had the Marches not lost their fortune. But Sallie only exists to show off Meg’s virtue, and despite never doing anything very bad, comes off the worse at every comparison. It’s as if Alcott couldn’t conceive of a happy, fulfilled life outside of the March cult. When I read that the March family was loosely based on the Alcott family, this made more sense.

That said, I managed to enjoy most of the book. As I mentioned above, it is beautifully written, and the characters of the four sisters are deep and complex. They flatten out a bit at the end, when they have all become grown women, but the boisterous energy of their youth lingers in the memory. Recommended with caveats.

Read if you enjoyed: Gone with the Wind by Margaret Mitchell, The Secret Garden by Frances Hodgson Burnett

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“Mujercitas,” escrito por Louisa May Alcott

Hace poco, descubrí una nueva y muy linda edición del clásico de Louisa May Alcott–Mujercitas–y decidí de leerlo otra vez. Ya lo había leído dos o tres veces, pero la última vez fue al principio de mis años veinte (hace mucho, ya). En mis recuerdos, el libro era agradable pero poco profundo, y obviamente bien lacrimógeno en la segunda mitad. Esta vez, mi impresión fue bien distinta. Es un libro contradictorio. La escritura es hermosa y la trama, cautivadora. Pero el libro no puede escapar su escenario en los Estados Unidos durante los años 1860, y ni intenta. Es racista (aunque no haya muchos personajes afroamericanos, el libro trata los que hay con ridículo y condescendencia); el libro sermonea mucho (y no con alegorías suaves como en Las Crónicas de Narnia–este libro nos da lecciones puras en Cómo Ser Mejor Cristiano); y encima, es absurdamente chovinista (los estadounidenses representan todo lo bueno del mundo, y todas las nacionalidades demás son bobas o arrogantes). Nada de esto es deliberado o malicioso–creo que es la consecuencia natural de la deificación de la familia March. El libro les presenta como una unidad perfecta–no perfectos individualmente, pero se equilibran y se corrigen entre el grupo hasta que su casa funciona con la suavidad de una comuna cristiana. Evitan la compañía de otros, aceptando sólo los que se unen con el clan March y viven en la vecindad inmediata. Si figura alguien fuera de la familia March, es sólo para servir como reflejo negativo del extranjero: la pobre familia Hummel, a quien Beth ayuda con caridad y atención, tiene la culpa de infectarla con la escarlatina. El bebé de los Hummel muere, pero Alcott no les da simpatía–ella solamente parodia su acento alemán. La amiga de Meg, Sallie Gardiner, figura varias veces durante el libro, y ofrece una vida paralela a la de Meg–lo que Meg podría haber sido, si la familia March no había perdido su fortuna. Pero Sallie solamente existe para enfatiza la virtud de Meg, y a pesar del hecho de que Sallie nunca hace nada muy malo, ella sale peor con cada comparación. Es como Alcott no podía imaginar una vida plena y contenta afuera del culto March. Cuando leí que la familia Marcha fue basada liberalmente en la familia Alcott, lo entendí mejor.

No obstante, disfruté la mayoría del libro. Como mencioné antes, es hermosamente escrito, y los personajes de las cuatro hermanas son profundos y complejos. Pierden un poco de dimensión al final, cuando ya están grandes, pero la energía bulliciosa de su juventud persiste en la memoria. Recomendado con advertencias.

Parecido a: Lo que el Viento Se Llevó por Margaret Mitchell, El Jardín Secreto por Frances Hodgson Burnett

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“Not That Kind of Girl” by Lena Dunham

I have never seen the show Girls, which Lena Dunham writes, directs, and stars in. But based on her memoir (of the whole 28 years of her existence), I now want to. She doesn’t strike me as an obvious friend (she’s a city girl, through and through; more neurotic than Woody Allen; and fully aware of her Millennial brand of narcissism). But she writes about herself and her life with disarming frankness and humor, and now I certainly know more about her than I do many of my real friends. The facts of her life are mildly interesting, but she turns them into wildly entertaining cocktail-party anecdotes and the rambling confessions of a late night drunk-dial. Despite the loose structure of the book, her mission in life shines through clearly: she wants to create. I’ve heard many criticisms of her generation, not the least of which is that they were crippled by their parents constantly telling them they could be anything they wanted. Apologies to the hordes of baristas and freelance designers, but Lena Dunham seems to be making it work.

Read if you enjoyed: One More Thing by B.J. Novak, Sex and the Single Girl by Helen Gurley Brown

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“Not That Kind of Girl,” escrito por Lena Dunham

Nunca vi el programa Girls, donde Lena Dunham sirve como guionista, actriz, y directora. Pero por causa de su autobiografía (de todos los 28 años de su existencia), ahora quiero verlo. Yo no la hubiera considerado una amiga natural (es una criatura de la ciudad; más neurótica que Woody Allen; y está totalmente consciente su forma del narcisismo, típico de la generación “Millennial”). Pero escribe sobre su vida y si misma con una franqueza encantadora y un humor amigable, y es cierto que ya sé más de su vida personal que yo sé de mis amigas reales. Los hechos de su vida son poco interesante, pero los convierte en anécdotas divertidísimas y las confesiones dispersas de una llamada borracha. A pesar de la estructura floja del libro, su misión en la vida es obvia: ella quiere crear. He leído muchas críticas de su generación, incluyendo la declaración que fueron emocionalmente tullidos por sus padres, que les prometían que podrían ser todo lo que querían. Compadezco a los baristas y diseñadores freelances, porque Lena Dunham parece tener éxito con eso.

Parecido a: One More Thing por B.J. Novak, Sex and the Single Girl por Helen Gurley Brown

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“Andre the Giant: Life and Legend” by Box Brown

No one knew Andre the Giant. Everyone knew who he was, once he gained fame as a professional wrestler, once The Princess Bride was released, and once Shepard Fairey plastered his face on a million buildings. But Box Brown’s new graphic novel biography highlights how little people knew of Andre Roussimoff in real life. He had colleagues in the wrestling world, he was friends with actors and celebrities, he had girlfriends, he even had a daughter. But he remains a mystery. Readers looking for an answer to that mystery will be disappointed by this biography. It’s entertaining, well-written, and masterfully illustrated, but the story of Andre’s life is told from the outside looking in, with no special insight into his point of view.

It’s worth reading, and I certainly learned more about Andre’s life than I knew before. But if anything, Brown’s book heightens the mystery surrounding the man. Fair warning: this book will whet your appetite for the full story, without providing satisfaction.  Reading it is a bittersweet experience.

Read if you enjoyed: Fun Home by Alison Bechdel, Persepolis by Marjane Satrapi

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“Andre the Giant: Life and Legend,” escrito y dibujado por Box Brown

Nadie le conocía a André el Gigante. Todo el mundo sabía quién era, una vez que logró la celebridad con la lucha profesional, una vez que se lanzó la película La Princesa Prometida, y una vez que Shepard Fairey llenó millones de paredes con su cara. Pero la nueva biografía en historietas de Box Brown enfatiza cuán poco los demás sabían de André Roussimoff en la vida real. Tenía compañeros de la lucha, era amigos con actores y personas famosas, tenía novias, tenia hasta una hija. Pero permanece misterioso. Los lectores que buscan la clave al misterio estarán decepcionados con este biografía. Es muy divertida, bien escrita, e ilustrada con destreza, pero la historia de su vida está contada desde afuera, mirando adentro, sin algún conocimiento particular de la perspectiva de André.

Vale la pena de leer, y sin duda aprendí algo sobre la vida de André. Pero este libro solamente aumenta el misterio alrededor del hombre. AVISO: este libro te va a abrir el apetito para la historia completa, sin poder satisfacerlo. Leerlo es una experiencia agridulce.

Parecido a: Fun Home por Alison Bechdel, Persepolis por Marjane Satrapi.

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“Thieves of Book Row” by Travis McDade

This slim little nonfiction book is weightier than its size suggests. McDade is a professor at the University of Illinois College of Law, and I imagine his classes must be fascinating. In Thieves he has perfectly blended history, law, and bibliophilia. In less than 200 pages of text, he recounts the history of the thriving booksellers’ district in New York known as Book Row, the infancy of public librarianship on the East Coast, the individual lives of the library detectives, book thieves, and booksellers, and the various methods thieves used to identify, steal, and disguise valuable library books.

The book does incline to be academic. The writing is (very occasionally) dry, and the lengthy cast of characters can be hard to follow, particularly as many used aliases. But overall, it’s the most fun I’ve had reading about book theft since library school. Required reading for library staff, historians, and literate street gangs.

Read if you enjoyed: Bookhunter by Jason Shiga, Scribes, Script, and Books by Leila Avrin

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“Thieves of Book Row,” escrito por Travis McDade

Este libro delgado tiene más sustancia que su pequeño tamaño sugeriría. McDade es profesor en la Universidad de Illinois en la Facultad de Derecho, y me imagino que sus clases son fascinantes. En Thieves mescla perfectamente la historia, el derecho, y la bibliofilia. En menos de 200 páginas de texto, cuenta la historia del famoso distrito de los libreros de Nueva York (llamado Book Row), la infancia de la bibliotecología en la costa este de los EE.UU., las vidas individuas de los detectives bibliotecarios, los ladrones de libros, y los libreros, y los numerosos métodos que los ladrones tenían para identificar, robar, y disfrazar los libros de la biblioteca.

El libro se inclina a lo académico. La escritura es un poco soso a veces, y la miríada de personajes puede ser complicada, especialmente dado que muchos tenían seudónimos. Pero después de todo, este libro fue muy divertido. Lectura obligatoria para bibliotecarios, historiadores, y bandas criminales cultas.

Parecido a: Bookhunter por Jason Shiga, Scribes, Script, and Books por Leila Avrin

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“The Yiddish Policemen’s Union” by Michael Chabon

Yiddish review illustrationI picked up this book for the wrong reason: it was supposedly set in Sitka, Alaska. The truth is that it is set in an alternate Sitka–a federal district housing millions of Jews, who were temporarily relocated there after World War II.  Sixty years later, their residency is about to expire, and the Alaskan Jews are preparing for yet another diaspora. The best reason to pick up this book is for the alien mix of Jewish and Tlingit references, the intricate characterizations, or the classic noir detective story. The narration skips around disconcertingly. It’s a mess of politics, religion, (alternate) history, and fateful coincidence. It’s not quite as good as Chabon’s masterpiece The Amazing Adventures of Kavalier & Clay (then again, what is?). But what anchors the story and elevates it above a cliched thriller is the characters: Meyer Landsman (detective and protagonist), his partner Berko Shemets (mixed race Jewish and Tlingit), Landsman’s ex-wife and current boss Bina Gelbfish, the deeply conflicted man whose murder sparks the token homicide investigation (and whose identity I will not spoil here, because even though the book came out in 2007, I am proof that some people come late to good books), and others. They are complex, variously flawed, unlucky but optimistic, ruthless, and hopeless. It is the most engaging and varied cast I have encountered since Mink River. We’ll call this Chabon’s lesser masterpiece.

Read if you enjoyed: The Amazing Adventures of Kavalier & Clay, The Fifth Woman by Henning Mankell

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“El Sindicato de Policía Yiddish,” escrito por Michael Chabon

Yiddish review illustrationLeí este libro por un motivo equivocado: la historia se desarrolla (supuestamente) en Sitka, en Alaska. La verdad es que se desarrolla en un Sitka ficticio–un distrito federal donde viven millones de judíos, temporalmente mudados ahí después de la Segunda Guerra Mundial. Sesenta años mas tarde, su residencia está por terminar, y los judíos alasqueños se están preparando para otra diáspora. Un mejor motivo para leer este libro sería la mezcla extraña de culturas judía y tlingit (la tribu amerindia de esa zona), los personajes intrincados, o la trama clásica de un film noir. La narrativa salta de una cosa a la otra de manera confusa. Es un quilombo de la política, la religión, la historia (ficticia), y la casualidad funesta. No llega la altura de su obra maestra, Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay (la verdad es que nada la alcanza). Pero lo que ancla la historia y la alza más allá del nivel de literatura barata y cliché es la caracterización: Meyer Landsman (detective y protagonista), su socio Berko Shemets (raza mixta de judío y tlingit), su ex-mujer y jefa actual Bina Gelbfish, el hombre paradójico cuyo asesinato provoca la investigación testimonial del libro (y cuyo nombre no menciono acá porque yo soy prueba de que alguna gente llega tarde a unos libros buenos), y otros. Son complejos, todos con fallos, algunos con mala suerte pero optimistas, otros despiadados, otros encima desesperados. Los personajes forman el grupo mas variado y cautivador desde Mink River. Digamos de este libro que es la obra maestra menor de Chabon.

Parecido a: Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay por Michael Chabon, La Quinta Mujer por Henning Mankell

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