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“Mujercitas,” escrito por Louisa May Alcott

Hace poco, descubrí una nueva y muy linda edición del clásico de Louisa May Alcott–Mujercitas–y decidí de leerlo otra vez. Ya lo había leído dos o tres veces, pero la última vez fue al principio de mis años veinte (hace mucho, ya). En mis recuerdos, el libro era agradable pero poco profundo, y obviamente bien lacrimógeno en la segunda mitad. Esta vez, mi impresión fue bien distinta. Es un libro contradictorio. La escritura es hermosa y la trama, cautivadora. Pero el libro no puede escapar su escenario en los Estados Unidos durante los años 1860, y ni intenta. Es racista (aunque no haya muchos personajes afroamericanos, el libro trata los que hay con ridículo y condescendencia); el libro sermonea mucho (y no con alegorías suaves como en Las Crónicas de Narnia–este libro nos da lecciones puras en Cómo Ser Mejor Cristiano); y encima, es absurdamente chovinista (los estadounidenses representan todo lo bueno del mundo, y todas las nacionalidades demás son bobas o arrogantes). Nada de esto es deliberado o malicioso–creo que es la consecuencia natural de la deificación de la familia March. El libro les presenta como una unidad perfecta–no perfectos individualmente, pero se equilibran y se corrigen entre el grupo hasta que su casa funciona con la suavidad de una comuna cristiana. Evitan la compañía de otros, aceptando sólo los que se unen con el clan March y viven en la vecindad inmediata. Si figura alguien fuera de la familia March, es sólo para servir como reflejo negativo del extranjero: la pobre familia Hummel, a quien Beth ayuda con caridad y atención, tiene la culpa de infectarla con la escarlatina. El bebé de los Hummel muere, pero Alcott no les da simpatía–ella solamente parodia su acento alemán. La amiga de Meg, Sallie Gardiner, figura varias veces durante el libro, y ofrece una vida paralela a la de Meg–lo que Meg podría haber sido, si la familia March no había perdido su fortuna. Pero Sallie solamente existe para enfatiza la virtud de Meg, y a pesar del hecho de que Sallie nunca hace nada muy malo, ella sale peor con cada comparación. Es como Alcott no podía imaginar una vida plena y contenta afuera del culto March. Cuando leí que la familia Marcha fue basada liberalmente en la familia Alcott, lo entendí mejor.

No obstante, disfruté la mayoría del libro. Como mencioné antes, es hermosamente escrito, y los personajes de las cuatro hermanas son profundos y complejos. Pierden un poco de dimensión al final, cuando ya están grandes, pero la energía bulliciosa de su juventud persiste en la memoria. Recomendado con advertencias.

Parecido a: Lo que el Viento Se Llevó por Margaret Mitchell, El Jardín Secreto por Frances Hodgson Burnett

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“Not That Kind of Girl,” escrito por Lena Dunham

Nunca vi el programa Girls, donde Lena Dunham sirve como guionista, actriz, y directora. Pero por causa de su autobiografía (de todos los 28 años de su existencia), ahora quiero verlo. Yo no la hubiera considerado una amiga natural (es una criatura de la ciudad; más neurótica que Woody Allen; y está totalmente consciente su forma del narcisismo, típico de la generación “Millennial”). Pero escribe sobre su vida y si misma con una franqueza encantadora y un humor amigable, y es cierto que ya sé más de su vida personal que yo sé de mis amigas reales. Los hechos de su vida son poco interesante, pero los convierte en anécdotas divertidísimas y las confesiones dispersas de una llamada borracha. A pesar de la estructura floja del libro, su misión en la vida es obvia: ella quiere crear. He leído muchas críticas de su generación, incluyendo la declaración que fueron emocionalmente tullidos por sus padres, que les prometían que podrían ser todo lo que querían. Compadezco a los baristas y diseñadores freelances, porque Lena Dunham parece tener éxito con eso.

Parecido a: One More Thing por B.J. Novak, Sex and the Single Girl por Helen Gurley Brown

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“Andre the Giant: Life and Legend,” escrito y dibujado por Box Brown

Nadie le conocía a André el Gigante. Todo el mundo sabía quién era, una vez que logró la celebridad con la lucha profesional, una vez que se lanzó la película La Princesa Prometida, y una vez que Shepard Fairey llenó millones de paredes con su cara. Pero la nueva biografía en historietas de Box Brown enfatiza cuán poco los demás sabían de André Roussimoff en la vida real. Tenía compañeros de la lucha, era amigos con actores y personas famosas, tenía novias, tenia hasta una hija. Pero permanece misterioso. Los lectores que buscan la clave al misterio estarán decepcionados con este biografía. Es muy divertida, bien escrita, e ilustrada con destreza, pero la historia de su vida está contada desde afuera, mirando adentro, sin algún conocimiento particular de la perspectiva de André.

Vale la pena de leer, y sin duda aprendí algo sobre la vida de André. Pero este libro solamente aumenta el misterio alrededor del hombre. AVISO: este libro te va a abrir el apetito para la historia completa, sin poder satisfacerlo. Leerlo es una experiencia agridulce.

Parecido a: Fun Home por Alison Bechdel, Persepolis por Marjane Satrapi.

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“Thieves of Book Row,” escrito por Travis McDade

Este libro delgado tiene más sustancia que su pequeño tamaño sugeriría. McDade es profesor en la Universidad de Illinois en la Facultad de Derecho, y me imagino que sus clases son fascinantes. En Thieves mescla perfectamente la historia, el derecho, y la bibliofilia. En menos de 200 páginas de texto, cuenta la historia del famoso distrito de los libreros de Nueva York (llamado Book Row), la infancia de la bibliotecología en la costa este de los EE.UU., las vidas individuas de los detectives bibliotecarios, los ladrones de libros, y los libreros, y los numerosos métodos que los ladrones tenían para identificar, robar, y disfrazar los libros de la biblioteca.

El libro se inclina a lo académico. La escritura es un poco soso a veces, y la miríada de personajes puede ser complicada, especialmente dado que muchos tenían seudónimos. Pero después de todo, este libro fue muy divertido. Lectura obligatoria para bibliotecarios, historiadores, y bandas criminales cultas.

Parecido a: Bookhunter por Jason Shiga, Scribes, Script, and Books por Leila Avrin

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“El Sindicato de Policía Yiddish,” escrito por Michael Chabon

Yiddish review illustrationLeí este libro por un motivo equivocado: la historia se desarrolla (supuestamente) en Sitka, en Alaska. La verdad es que se desarrolla en un Sitka ficticio–un distrito federal donde viven millones de judíos, temporalmente mudados ahí después de la Segunda Guerra Mundial. Sesenta años mas tarde, su residencia está por terminar, y los judíos alasqueños se están preparando para otra diáspora. Un mejor motivo para leer este libro sería la mezcla extraña de culturas judía y tlingit (la tribu amerindia de esa zona), los personajes intrincados, o la trama clásica de un film noir. La narrativa salta de una cosa a la otra de manera confusa. Es un quilombo de la política, la religión, la historia (ficticia), y la casualidad funesta. No llega la altura de su obra maestra, Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay (la verdad es que nada la alcanza). Pero lo que ancla la historia y la alza más allá del nivel de literatura barata y cliché es la caracterización: Meyer Landsman (detective y protagonista), su socio Berko Shemets (raza mixta de judío y tlingit), su ex-mujer y jefa actual Bina Gelbfish, el hombre paradójico cuyo asesinato provoca la investigación testimonial del libro (y cuyo nombre no menciono acá porque yo soy prueba de que alguna gente llega tarde a unos libros buenos), y otros. Son complejos, todos con fallos, algunos con mala suerte pero optimistas, otros despiadados, otros encima desesperados. Los personajes forman el grupo mas variado y cautivador desde Mink River. Digamos de este libro que es la obra maestra menor de Chabon.

Parecido a: Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay por Michael Chabon, La Quinta Mujer por Henning Mankell

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“California,” escrito por Edan Lepucki

Los Estados Unidos está harto de si mismo. ¿Qué mas se puede entender, dado la demanda para libros y películas pos-apocalípticos ahora? La distopía es la palabra del día. Eso no es para decir que California, la primera novela de Edan Lepucki, no es interesante. Sigue Frida y Cal, una pareja que escapa la destrucción de Los Angeles para vivir en la tierra salvaje. Pero la soledad es opresiva, y cuando descubren la posibilidad de otros cerca, tienen que investigar. Es una exploración provocativa sobre el autoabastecimiento–los requisitos del cuerpo y los del espíritu. El mensaje de Lepucki parece ser que cuando las personas tienen que depender el uno al otro para sobrevivir–cuando no hay infraestructura, ni apoyo social–nadie está realmente seguro.

Es una buena premisa, pero desafortunadamente, la escritura no realiza el potencial del libro. Los dos personajes principales parecen desatentos e irresponsables, en vez de ambivalentes y complejos. A pesar de que pude leer sus pensamientos, nunca los entendí. La voz del libro tambien es inconsistente–a veces lenta y monotona, a veces tiene un suspense discordante (y engañoso). No obstante la promesa implicita de suspense, el fin carece la resolución. Lectura recomendada solamente para devotos del género distópico o fanáticos para el sobrevivencialismo–a los demás, les conviene leer algo más viejo y mejor escrito del género.

Parecido a: Oryx y Crake por Margaret Atwood, Un Amigo de la Tierra por T.C. Boyle.

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“Ministerio de Casos Especiales,” escrito por Nathan Englander

La novela de Englander es a la misma vez cómica y desolada, graciosa y dolorosa. Lo elegí porque se trataba de Argentina–no sabía nada más sobre el libro. Cuenta la historia de la familia Poznan en Buenos Aires durante los años 1970, al principio de la Guerra Sucia. Los Poznan tienen un bajo estatus social–son judíos en un país católico, y parías en la comunidad judía. A pesar de su baja posición social, Kaddish y Lillian han creado su propio lugar en la sociedad. Su hijo Pablo (llamado Pato) es típico de los jóvenes de diecinueve años: rebelde, irresponsable, apasionado y franco sin una causa clara. Estas cualidades son suficientes para atraer la atención de la policia, y lo detienen, uno de miles de desaparecidos. Mientras los Poznan luchan para encontrar a su hijo, buscan ayuda de cualquiera que les deba un favor.

Es un breve vistazo adentro de una comunidad no conocida (por mí), una versión ficticia de las atrocidades reales que pasaron a miles de familias, y en el personaje de Kaddish, un retrato trágico de un paría desesperado. Englander presume que el lector ya sabe algo de la historia argentina, así que si no es el caso para usted, le conviene leer el libro con Wikipedia al alcance de su brazo. Es un cuento bien escrito sobre una época cruel en la historia–si es eso lo que usted quiere, este libro le satisfará.

Parecido a: En el Tiempo de las Mariposas por Julia Álvarez, La Muerte y la Doncella por Ariel Dorfman

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“Hyperbole and a Half,” escrito y dibujado por Allie Brosh

Esta memoria en historietas fue adaptada del blog de Brosh, también titulado Hyperbole and a Half. Igual que en un blog, los capítulos saltan de una cosa a la otra–esta no es una historia completa de su vida. Pero las partes sobre la niñez de Brosh fueron las cosas más raras y graciosas que yo había leído en mucho tiempo. Parece ser como Calvin sin Hobbes, una fuerza caótica más poderosa que su pequeña talle sugeriría, pero con una considerable conciencia de sí mismo. En un capítulo, describe el día (a 27 años de edad) que leyó una carta que se había escrito para ella misma cuando tenía 5 años.

Después de nombrar sus perros preferidos, la Brosh de 5 años escribió una frase muy perturbadora a la Brosh del futuro: POR FAVOR, ESCRIBA DE VUELTA.

Muchas partes de este libro me hicieron llorar de risa. Otras partes son bien oscuras. Describe su depresión devastadora con mucha franqueza, en una manera que recalca la futilidad de las esfuerzas de otra gente de “hacerle feliz.” En total, el libro es irregular pero muy innovador. Tengo un dilema. De un lado, me encanta su blog y quiero que ella continúe con el. Pero de otro lado, su gran fuente de material parece ser la mala fortuna en su vida, y no le deseo más de eso.

Parecido a: Monster Party por Lizzy Acker, Bookhunter por Jason Shiga.

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“Cuando los Chinos Hablan,” escrito por Ana Fuentes

Con cuan ignorante que soy sobre la China, esta colección de artículos informativos me quedó perfectamente. Digo artículos, porque Fuentes es periodista, y en su escritura se nota inmediatamente esa voz directa y escrupulosa que se encuentra en los periódicos. Este libro incluye diez artículos, cada uno sobre distinta persona de Beijing. Los sujetos incluyen la hija privilegiada de un exitoso hombre de negocios; una mujer que eligió casarse con su amigo homosexual en vez de quedarse soltera; un taxista que apenas se gana la vida; un maestro del kung fu; un ex-prisionero político; y otros. De vez en cuando, Fuentes parece criticar a sus sujetos, y seguro que la escritura fue más elegante en el español original. No obstante, fue fascinante de principio a fin. Lectura recomendada para personas curiosas sobre la China, el periodismo internacional; y la inmersión cultural desde el sofá.

Parecido a: Querido Líder por Barbara Demick, Escuela de Belleza de Kabul por Deborah Rodriguez

Busque Cuando los Chinos Hablan en la librería Powell’s

“Diez de Diciembre,” escrito por George Saunders

Abrir el libro Diez de Diciembre es como vadear un flujo de conciencia. El narrador tradicional, omnisciente y en tercera persona, casi no se encuentra en esta coleccion de cuentos–la mayoria de los cuentos estan contados por los pensamientos y diarios de los personajes. Las voces son lastimeras, baladies, desesperadas, graciosas, lujuriosas, y sobre todo, humanas. Los personajes de Saunders tropezan por el mundo, intentando de mejorar sus vidas o impresionar a los demas, luchando inefectivamente contra el universo indiferente. Pero eso suena desolado, y es solamente un aspecto entre muchos. Los cuentos son oscuros pero no deprimente. Por la misma falta de perspicacia, los personajes revelan el humor absurdo de la situacion. La escritura de Saunders  me hace acordar a la de los maestros del cuento del siglo XX, pero a la misma vez su voz es totalmente original. Lectura recomendada para sonadores, inadaptados, y arribistas.

Parecido a: Welcome to the Monkey House por Kurt Vonnegut, Ficciones por Jorge Luis Borges

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