Category Archives: Fiction

“Little Women” by Louisa May Alcott

I recently stumbled across a beautiful new edition of Louisa May Alcott’s classic Little Women, and decided to reread it. I had read it two or three times before, but the last time was in my early twenties (now a fond memory). In my recollection, the book was pleasant but a bit shallow, and of course a major tear-jerker in the second half. This time around, my impression was decidedly different. It’s not a shallow book. The writing is beautiful and the story lines are engaging. But the book cannot escape its firm setting in 1860s America, and doesn’t even try. It’s racist (though there aren’t many African-American characters, the few there are are treated with ridicule and condescension); sermonizing (and not in the gentle, allegorical manner of The Chronicles of Narnia–this is straight-up Lessons on Being a Better Christian); and weirdly chauvinist (every other nationality is feeble-minded or arrogant, but Americans represent all that is good in the world). None of this is intentional or malicious–I believe it is the natural consequence of the deification of the March family. They are presented as a perfect unit–not individually perfect, but balancing and correcting one another until their little estate operates as smoothly as a Christian commune. They eschew the company of others, admitting only those who commit to joining the March clan and living in the immediate vicinity. Any mention of non-March friends serves as a negative reflection of the outsider: the poor Hummel family, whom Beth aids with charity and attention, is responsible for infecting her with scarlet fever. Their own baby dies, but Alcott extends no sympathy–only mocks their German accent. Meg’s friend Sallie Gardiner, who pops up numerous times, offers a parallel life to Meg’s–what Meg might have been, had the Marches not lost their fortune. But Sallie only exists to show off Meg’s virtue, and despite never doing anything very bad, comes off the worse at every comparison. It’s as if Alcott couldn’t conceive of a happy, fulfilled life outside of the March cult. When I read that the March family was loosely based on the Alcott family, this made more sense.

That said, I managed to enjoy most of the book. As I mentioned above, it is beautifully written, and the characters of the four sisters are deep and complex. They flatten out a bit at the end, when they have all become grown women, but the boisterous energy of their youth lingers in the memory. Recommended with caveats.

Read if you enjoyed: Gone with the Wind by Margaret Mitchell, The Secret Garden by Frances Hodgson Burnett

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“Mujercitas,” escrito por Louisa May Alcott

Hace poco, descubrí una nueva y muy linda edición del clásico de Louisa May Alcott–Mujercitas–y decidí de leerlo otra vez. Ya lo había leído dos o tres veces, pero la última vez fue al principio de mis años veinte (hace mucho, ya). En mis recuerdos, el libro era agradable pero poco profundo, y obviamente bien lacrimógeno en la segunda mitad. Esta vez, mi impresión fue bien distinta. Es un libro contradictorio. La escritura es hermosa y la trama, cautivadora. Pero el libro no puede escapar su escenario en los Estados Unidos durante los años 1860, y ni intenta. Es racista (aunque no haya muchos personajes afroamericanos, el libro trata los que hay con ridículo y condescendencia); el libro sermonea mucho (y no con alegorías suaves como en Las Crónicas de Narnia–este libro nos da lecciones puras en Cómo Ser Mejor Cristiano); y encima, es absurdamente chovinista (los estadounidenses representan todo lo bueno del mundo, y todas las nacionalidades demás son bobas o arrogantes). Nada de esto es deliberado o malicioso–creo que es la consecuencia natural de la deificación de la familia March. El libro les presenta como una unidad perfecta–no perfectos individualmente, pero se equilibran y se corrigen entre el grupo hasta que su casa funciona con la suavidad de una comuna cristiana. Evitan la compañía de otros, aceptando sólo los que se unen con el clan March y viven en la vecindad inmediata. Si figura alguien fuera de la familia March, es sólo para servir como reflejo negativo del extranjero: la pobre familia Hummel, a quien Beth ayuda con caridad y atención, tiene la culpa de infectarla con la escarlatina. El bebé de los Hummel muere, pero Alcott no les da simpatía–ella solamente parodia su acento alemán. La amiga de Meg, Sallie Gardiner, figura varias veces durante el libro, y ofrece una vida paralela a la de Meg–lo que Meg podría haber sido, si la familia March no había perdido su fortuna. Pero Sallie solamente existe para enfatiza la virtud de Meg, y a pesar del hecho de que Sallie nunca hace nada muy malo, ella sale peor con cada comparación. Es como Alcott no podía imaginar una vida plena y contenta afuera del culto March. Cuando leí que la familia Marcha fue basada liberalmente en la familia Alcott, lo entendí mejor.

No obstante, disfruté la mayoría del libro. Como mencioné antes, es hermosamente escrito, y los personajes de las cuatro hermanas son profundos y complejos. Pierden un poco de dimensión al final, cuando ya están grandes, pero la energía bulliciosa de su juventud persiste en la memoria. Recomendado con advertencias.

Parecido a: Lo que el Viento Se Llevó por Margaret Mitchell, El Jardín Secreto por Frances Hodgson Burnett

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“The Yiddish Policemen’s Union” by Michael Chabon

Yiddish review illustrationI picked up this book for the wrong reason: it was supposedly set in Sitka, Alaska. The truth is that it is set in an alternate Sitka–a federal district housing millions of Jews, who were temporarily relocated there after World War II.  Sixty years later, their residency is about to expire, and the Alaskan Jews are preparing for yet another diaspora. The best reason to pick up this book is for the alien mix of Jewish and Tlingit references, the intricate characterizations, or the classic noir detective story. The narration skips around disconcertingly. It’s a mess of politics, religion, (alternate) history, and fateful coincidence. It’s not quite as good as Chabon’s masterpiece The Amazing Adventures of Kavalier & Clay (then again, what is?). But what anchors the story and elevates it above a cliched thriller is the characters: Meyer Landsman (detective and protagonist), his partner Berko Shemets (mixed race Jewish and Tlingit), Landsman’s ex-wife and current boss Bina Gelbfish, the deeply conflicted man whose murder sparks the token homicide investigation (and whose identity I will not spoil here, because even though the book came out in 2007, I am proof that some people come late to good books), and others. They are complex, variously flawed, unlucky but optimistic, ruthless, and hopeless. It is the most engaging and varied cast I have encountered since Mink River. We’ll call this Chabon’s lesser masterpiece.

Read if you enjoyed: The Amazing Adventures of Kavalier & Clay, The Fifth Woman by Henning Mankell

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“El Sindicato de Policía Yiddish,” escrito por Michael Chabon

Yiddish review illustrationLeí este libro por un motivo equivocado: la historia se desarrolla (supuestamente) en Sitka, en Alaska. La verdad es que se desarrolla en un Sitka ficticio–un distrito federal donde viven millones de judíos, temporalmente mudados ahí después de la Segunda Guerra Mundial. Sesenta años mas tarde, su residencia está por terminar, y los judíos alasqueños se están preparando para otra diáspora. Un mejor motivo para leer este libro sería la mezcla extraña de culturas judía y tlingit (la tribu amerindia de esa zona), los personajes intrincados, o la trama clásica de un film noir. La narrativa salta de una cosa a la otra de manera confusa. Es un quilombo de la política, la religión, la historia (ficticia), y la casualidad funesta. No llega la altura de su obra maestra, Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay (la verdad es que nada la alcanza). Pero lo que ancla la historia y la alza más allá del nivel de literatura barata y cliché es la caracterización: Meyer Landsman (detective y protagonista), su socio Berko Shemets (raza mixta de judío y tlingit), su ex-mujer y jefa actual Bina Gelbfish, el hombre paradójico cuyo asesinato provoca la investigación testimonial del libro (y cuyo nombre no menciono acá porque yo soy prueba de que alguna gente llega tarde a unos libros buenos), y otros. Son complejos, todos con fallos, algunos con mala suerte pero optimistas, otros despiadados, otros encima desesperados. Los personajes forman el grupo mas variado y cautivador desde Mink River. Digamos de este libro que es la obra maestra menor de Chabon.

Parecido a: Las Asombrosas Aventuras de Kavalier y Clay por Michael Chabon, La Quinta Mujer por Henning Mankell

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“California” by Edan Lepucki

America is over itself. What else can you assume, given the appetite for post-apocalyptic books and movies right now? Dystopia is the buzzword of the day. That’s not to say California, Edan Lepucki’s debut novel, isn’t interesting. It follows Frida and Cal, a couple who have escaped the violence and destruction of L.A. to live in the wilderness. But of course, the solitude is oppressive, and when they discover even the suggestion of others nearby, they have to investigate. It’s a provocative meditation on homesteading–the requirements of the body and those of the spirit. Lepucki’s message seems to be that when people are forced to rely on one another for survival–when there is no infrastructure, no social backup–no one is ever truly safe.

It’s a decent premise, but unfortunately the writing doesn’t quite live up to the book’s potential. The two main characters feel thoughtless and irresponsible, rather than conflicted and complex. Despite hearing all their thoughts, I never felt like I understood them. The tone of the book is also uneven–sometimes slow and monotonous, sometimes jarringly (misleadingly) suspenseful. And despite the implied promise of the suspenseful tone, the end lacks resolution. Recommended reading for devotees of the dystopian genre or back-to-the-land fanatics–others would do better to read the older masterpieces of the genre.

Read if you enjoyed: Oryx and Crake by Margaret Atwood, A Friend of the Earth by T.C. Boyle.

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“California,” escrito por Edan Lepucki

Los Estados Unidos está harto de si mismo. ¿Qué mas se puede entender, dado la demanda para libros y películas pos-apocalípticos ahora? La distopía es la palabra del día. Eso no es para decir que California, la primera novela de Edan Lepucki, no es interesante. Sigue Frida y Cal, una pareja que escapa la destrucción de Los Angeles para vivir en la tierra salvaje. Pero la soledad es opresiva, y cuando descubren la posibilidad de otros cerca, tienen que investigar. Es una exploración provocativa sobre el autoabastecimiento–los requisitos del cuerpo y los del espíritu. El mensaje de Lepucki parece ser que cuando las personas tienen que depender el uno al otro para sobrevivir–cuando no hay infraestructura, ni apoyo social–nadie está realmente seguro.

Es una buena premisa, pero desafortunadamente, la escritura no realiza el potencial del libro. Los dos personajes principales parecen desatentos e irresponsables, en vez de ambivalentes y complejos. A pesar de que pude leer sus pensamientos, nunca los entendí. La voz del libro tambien es inconsistente–a veces lenta y monotona, a veces tiene un suspense discordante (y engañoso). No obstante la promesa implicita de suspense, el fin carece la resolución. Lectura recomendada solamente para devotos del género distópico o fanáticos para el sobrevivencialismo–a los demás, les conviene leer algo más viejo y mejor escrito del género.

Parecido a: Oryx y Crake por Margaret Atwood, Un Amigo de la Tierra por T.C. Boyle.

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“The Ministry of Special Cases” by Nathan Englander

Englander’s novel is both comic and bleak, entertaining and heart-wrenching. I picked it up because of the setting in Argentina, without knowing anything else. It tells the story of the Poznan family in 1970s Buenos Aires, at the start of the Dirty War. The Poznans are low on the social totem pole–Jews in a Catholic country, pariahs in the Jewish community. Despite their social standing, Kaddish and Lillian have managed to carve out their own place in society. Their son Pablo (known as “Pato,” or duck) is a typical 19-year-old: rebellious, irresponsible, passionate and vocal without a clear cause. These traits are enough reason for the police to arrest him, one of tens of thousands of “disappeared.” As the Poznans fight for their son’s return, they seek help from anyone who has ever owed them a favor.

This is a brief glimpse into an obscure (to me) community, a fictional account of an outrage that was real to thousands of families, and in the character of Kaddish, a tragic portrait of a desperate outcast. Englander assumes the reader has some familiarity with Argentina’s history, so if that’s not the case, read the book with Wikipedia handy. This is a well-written story about a horrible chapter in history–if that’s what you’re in the mood for, you could do worse.

Read if you enjoyed: In the Time of the Butterflies by Julia Álvarez, Death and the Maiden by Ariel Dorfman

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“Ministerio de Casos Especiales,” escrito por Nathan Englander

La novela de Englander es a la misma vez cómica y desolada, graciosa y dolorosa. Lo elegí porque se trataba de Argentina–no sabía nada más sobre el libro. Cuenta la historia de la familia Poznan en Buenos Aires durante los años 1970, al principio de la Guerra Sucia. Los Poznan tienen un bajo estatus social–son judíos en un país católico, y parías en la comunidad judía. A pesar de su baja posición social, Kaddish y Lillian han creado su propio lugar en la sociedad. Su hijo Pablo (llamado Pato) es típico de los jóvenes de diecinueve años: rebelde, irresponsable, apasionado y franco sin una causa clara. Estas cualidades son suficientes para atraer la atención de la policia, y lo detienen, uno de miles de desaparecidos. Mientras los Poznan luchan para encontrar a su hijo, buscan ayuda de cualquiera que les deba un favor.

Es un breve vistazo adentro de una comunidad no conocida (por mí), una versión ficticia de las atrocidades reales que pasaron a miles de familias, y en el personaje de Kaddish, un retrato trágico de un paría desesperado. Englander presume que el lector ya sabe algo de la historia argentina, así que si no es el caso para usted, le conviene leer el libro con Wikipedia al alcance de su brazo. Es un cuento bien escrito sobre una época cruel en la historia–si es eso lo que usted quiere, este libro le satisfará.

Parecido a: En el Tiempo de las Mariposas por Julia Álvarez, La Muerte y la Doncella por Ariel Dorfman

Busque Ministerio de Casos Especiales en la Biblioteca del Condado de Multnomah

“Tenth of December” by George Saunders

Cracking open Tenth of December is like wading into a stream of consciousness. The traditional omniscient, third-person narrator is rare in this collection of short stories–most of the stories are told through people’s inner thoughts and diaries. The voices are plaintive, petty, desperate, funny, lustful, and very human. Saunders’s characters stumble around, trying to improve their lives or impress other people, struggling ineffectively against an indifferent universe. But that makes the book sound bleak, which is only one small aspect of the whole. The stories are dark but not oppressive. In their very shortsightedness–in their total lack of insight and self-awareness–the characters reveal the absurd humor inherent in their situations. Saunders’s writing is reminiscent of the great short story masters of the 20th century, but also distinctly fresh. Recommended reading for daydreamers, misfits, and social climbers.

Read if you enjoyed: Welcome to the Monkey House by Kurt Vonnegut, Ficciones by Jorge Luis Borges

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“Diez de Diciembre,” escrito por George Saunders

Abrir el libro Diez de Diciembre es como vadear un flujo de conciencia. El narrador tradicional, omnisciente y en tercera persona, casi no se encuentra en esta coleccion de cuentos–la mayoria de los cuentos estan contados por los pensamientos y diarios de los personajes. Las voces son lastimeras, baladies, desesperadas, graciosas, lujuriosas, y sobre todo, humanas. Los personajes de Saunders tropezan por el mundo, intentando de mejorar sus vidas o impresionar a los demas, luchando inefectivamente contra el universo indiferente. Pero eso suena desolado, y es solamente un aspecto entre muchos. Los cuentos son oscuros pero no deprimente. Por la misma falta de perspicacia, los personajes revelan el humor absurdo de la situacion. La escritura de Saunders  me hace acordar a la de los maestros del cuento del siglo XX, pero a la misma vez su voz es totalmente original. Lectura recomendada para sonadores, inadaptados, y arribistas.

Parecido a: Welcome to the Monkey House por Kurt Vonnegut, Ficciones por Jorge Luis Borges

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